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L'électricité est une forme d'énergie et elle se produit dans la nature, de sorte qu'elle n'a pas été «inventée». Quant à savoir qui l'a découvert, de nombreuses idées fausses abondent. Certains donnent du crédit à Benjamin Franklin pour avoir découvert l'électricité, mais ses expériences ont seulement aidé à établir le lien entre la foudre et l'électricité, rien de plus.

 

La vérité sur la découverte de l'électricité est un peu plus complexe qu'un homme qui fait voler son cerf-volant. Cela remonte à plus de deux mille ans.

Vers 600 av. J.-C., les Grecs de l'Antiquité ont découvert que la fourrure frottant sur l'ambre (résine d'arbre fossilisée) provoquait une attraction entre les deux - et ce que les Grecs ont découvert était en fait de l'électricité statique. De plus, dans les années 1930, des chercheurs et des archéologues ont découvert à l'intérieur des pots contenant des plaques de cuivre qui, selon eux, étaient des batteries anciennes destinées à produire de la lumière sur des sites romains antiques. Des dispositifs similaires ont été trouvés dans des fouilles archéologiques près de Bagdad, ce qui signifie que les anciens Perses ont peut-être aussi utilisé une forme précoce de batteries.

Une réplique et un diagramme de l'une des anciennes piles électriques (batteries) trouvées près de Bagdad.

 

Mais au 17ème siècle, de nombreuses découvertes liées à l'électricité ont été faites, telles que l'invention d'un générateur électrostatique précoce, la différenciation entre les courants positifs et négatifs, et la classification des matériaux comme conducteurs ou isolants.

En l'an 1600, le médecin anglais William Gilbert a utilisé le mot latin 'electricus' pour décrire la force que certaines substances exercent lorsqu'elles sont frottées l'une contre l'autre. Quelques années plus tard, un autre scientifique anglais, Thomas Browne, a écrit plusieurs livres et il a utilisé le mot «électricité» pour décrire ses recherches basées sur le travail de Gilbert.

 

En 1752, Ben Franklin a mené son expérience avec un cerf-volant, une clé et une tempête. Cela a simplement prouvé que la foudre et les petites étincelles électriques étaient la même chose.

Le physicien italien Alessandro Volta découvrit que des réactions chimiques particulières pouvaient produire de l'électricité et, en 1800, il construisit la pile voltaïque (une pile électrique précoce) qui produisit un courant électrique stable. Il fut donc le premier à créer un courant électrique constant. Volta a également créé la première transmission d'électricité en reliant des connecteurs chargés positivement et négativement chargés et en conduisant une charge électrique, ou tension, à travers eux.

 

En 1831, l'électricité est devenue viable pour une utilisation dans la technologie lorsque Michael Faraday a créé la dynamo électrique (un générateur de puissance brute), qui a résolu le problème de la génération de courant électrique de manière continue et pratique. L'invention plutôt brute de Faraday utilisait un aimant qui était déplacé à l'intérieur d'une bobine de fil de cuivre, créant un minuscule courant électrique qui traversait le fil. Cela a ouvert la porte à l'Américain Thomas Edison et au scientifique britannique Joseph Swan qui ont chacun inventé l'ampoule à incandescence dans leurs pays respectifs vers 1878. Auparavant, les ampoules avaient été inventées par d'autres, mais l'ampoule incandescente était la première la lumière pendant des heures.

Swan et Edison créèrent plus tard une société commune pour produire la première lampe à incandescence pratique, et Edison utilisa son système à courant continu (DC) pour alimenter les premiers réverbères électriques de New York en septembre 1882.

 

Plus tard dans les années 1800 et au début des années 1900, l'ingénieur serbe américain, inventeur, et tout autour de l'assistant électrique Nikola Tesla est devenu un contributeur important à la naissance de l'électricité commerciale. Il a travaillé avec Edison et plus tard a eu de nombreux développements révolutionnaires dans l'électromagnétisme, et avait des brevets concurrents avec Marconi pour l'invention de la radio. Il est bien connu pour son travail avec le courant alternatif (AC), les moteurs à courant alternatif et le système de distribution polyphasé.

Plus tard, l'inventeur et industriel américain George Westinghouse acheta et développa le moteur breveté de Tesla pour générer du courant alternatif, et le travail de Westinghouse, Tesla et d'autres persuadèrent progressivement la société américaine que l'avenir de l'électricité reposait sur AC plutôt que DC.

L'inventeur écossais James Watt, André Ampère, un mathématicien français, et le mathématicien et physicien allemand George Ohm ont également contribué à l'utilisation de l'électricité.

Et donc, ce n'était pas seulement une personne qui a découvert l'électricité. Alors que le concept de l'électricité était connu depuis des milliers d'années, quand il était temps de le développer commercialement et scientifiquement, il y avait plusieurs grands esprits qui travaillaient sur le problème en même temps.